遠離太陽邁向無垠-航海家一號太空船
(2003/11/20)

197232日,美國太空總署發射了一艘先鋒十號太空船,在拜訪過太陽系中最大的木星後,於1985613日中午,成功地以每小時50,000公里的速度飛越海王星,成了第一個離開太陽系的人造物體。當時的速度相當於每秒14公里,為有史之來速度最快的太空船,以這麼快的速度,時至今日,它應成了距離地球最遠的人造物體。的確,先鋒十號太空船一度有此榮銜,但後來卻被另一太空船趕上並超前,目前,這艘後來居上的太空船已經飛抵太陽系外圍的邊界,正翱翔於浩瀚的星際太空中,這艘努力不懈、全力「衝!衝!衝!」的太空船就是「航海家一號」(如上圖)。

航海家一號太空船於1977年發射昇空,在成功地探測木星與土星,並傳回地球大量的照片與資料後,就以每秒19公里的高速遠離太陽系。以這樣的速度,航海家一號每天可飛行約一百六十萬公里,目前它大約已飛行了約「一百三十五億公里」。通常天文學家將地球與太陽之間的距離「一億五千萬公里」,稱為是一個「天文單位」,而一百三十五億公里,相當於九十個天文單位,或者說:地球至太陽距離的九十倍!可說是人類所製作的飛行器中,飛離地球最遠的一艘,它已到達太陽系外圍的邊疆地區,而且會繼續朝著人類從未探測過的「異域」,永不回頭地直飛而去。

航海家一號及其姐妹船航海家二號,可說是首批目的為探測太陽系內巨型氣體行星的太空船。航海家二號功勞最大,一口氣探測了木星、土星、天王星及海王星四個行星,讓天文學家大開眼界,值得頒授「青天白日勳章」以資獎勵。而航海家一號在1980年完成對土星的觀測後,其主要任務即已完成,但它仍繼續不斷地朝向外太空航行,終於在1988年超越第一艘離開太陽系的先鋒十號太空船,成了離家最遠的「太空浪子」。

一般人都認為,太空中是空無一物,事實上並非如此,在我們所處的太陽系中,充滿了太陽所噴發高速帶電的粒子,我們稱其為「太陽風」。它以超音速射離太陽,但在抵達太陽系外圍邊緣時,速度已大幅減低,我們把太陽風速度低於音速的區域稱為「衝擊終止層」,而在其外的區域,估計為距離太陽一百六十億公里至二百四十億公里處,是所謂的「太陽風層」。在此區域內,太陽風與星際風已處於平衡的狀態,此處可說是太陽影響所及的終止地帶,同時也是其它恆星區域的觸及之處。由於航海家一號太空船上精密的儀器,根據其所測出太陽風的速度,科學家認為現已抵達「衝擊終止層」,但由於人類從未探測過太陽系外圍的邊緣,對於這些邊界究竟落在何處亦不甚清楚,所以沒有人能夠確定航海家一號空船是否進入星際太空,或是仍逐漸穿越太陽風層。科學家認為這兩種情形都有可能,但實際上很可能是太空船目前已相當地接近這個所謂的「衝擊終止層」,只是尚未飛越過。但無論如何,人類藉著航海家一號太空船所傳回地球的資料,使人類得以首度有機會一窺星際太空,見識到太陽系遙遠的邊陲地帶,有如現場報導般難以置信的動態活動。

航海家一號及其姊妹船航海家二號,在其船體的外壁上,各按置了一張直徑十二吋的雷射影碟,堶惘117張簡介人類衣食住行育樂及文明進展與科技成就的圖片,另外還有精選音樂、動物的吼聲、大自然的天籟以及五十多種世界主要語言的問候語,包括以閩南語發音的:「太空朋友你們好!你們吃過飯了嗎?有空來這兒坐坐。」將來航海家太空船航行到另一文明時,希望對方能將太空船攔截下來,在分析完這張影碟的訊息後,希望能對我們地球及人類有所瞭解,這聽起來好像是科幻電影中的情節,但這的確都是真的,它象徵人類已經認同「天外有天,人外有人」的理念

 

航海家一號離開太陽系,迎向一片浩瀚無垠的未知宇宙

航海家一號太空船原本用於探索太陽系內的行星,最初只打算維持五年的壽命,但沒想到這個「老不死」的(呵!開開玩笑啦!)卻活得異常康健,至今還能不斷地傳回訊號,除了顯示其所在地的狀況外,更是表達「嗨!我還活著,你們一定要和我保持聯絡喔!」。太空科學家認為,航海家一號太空船上核反應器的電力充沛,只要沒有損壞,估計可撐到2020年,換句話說再過十七年沒有問題,在這裡我們虔誠地祝福,這個精力十足的老小子:身體康健,一帆風順,千萬年後能有緣遇到另一外星文明。