隕石─地球生命的起源?(2002/03/15)
在太陽系的九大行星之中,根據我們的認知,除了火星在以往可能擁有生命之外,目前僅有地球孕育著眾多而複雜的生命,並且發展出了高度文明。但地球的生命源自何處呢?這可真是個令人感興趣的話題。在我們推測生命起源之前,必須先給生命下一個定義:首先它要能繁殖後代,如此才能使生命長久延續,其次它要能獲取「食物」,並排除體內廢物,以完成新陳代謝;再者本身的組織具有一定的界限,而能與環境區隔開來,例如構成地球生命體的「細胞」;具有以上這些條件的,才可說是生命。關於地球生命的起源,可說是眾說紛云,然而其中有一種很大膽的理論,認為生命或許很早就在太陽系外的太空深處形成、發展,並藉著從天而降的隕石,帶著生命的種子來到我們地球。

三十多年前的1969年,一顆不尋常的隕石墜落在澳洲維多利亞省的莫啟生鎮,科學家利用精密的電子顯微鏡透過嚴謹的程序,發現這顆估計在四十多億年前所形成的隕石中,具有某種「已成為化石的微生物」!

莫啟生隕石

1969年在澳洲莫啟生隕石科學家相信內有氨基酸存在的證據

有意思的是:科學家所觀察到這顆來自外太空的隕石中,生命的形式與目前在炎熱的溫泉內、酷寒的南極冰層下、甚至是某些核子反應爐具有強烈放射線的環境中,所發現活的微生物非常地類似,都是屬於在極端惡劣的環境下,仍然能存活的細菌。對於莫啟生隕石中發現有微生物的化石,當時有些人深表懷疑,認為這顆隕石在墜落地面後,是否受到地球「生物性污染」,而造成今日的錯誤判斷;這使得科學界受到很大的壓力。但時至今日,目前新發展出來的科技,已能正確地判斷出一個隕石樣本,受到生物性污染與真正微生物化石間的區別,因此三十年後的今天,我們再重新檢驗分析這顆莫啟生隕石,科學家幾乎可以確定隕石中有不容置疑的微生物化石,如果這顆隕石是在陸地石塊中所發現的話,科學家一定會認為:它,就是塊微生物的化石。

過去,我們曾在隕石中發現構成生命物質之一的氨基酸,於是提出生命可能源自外太空的說法,但是最近科學家又在隕石內發現了複合醣,這更給生命起源來自外太空的理論提供了另一項佐證。

美國太空總署阿姆斯研究中心的科學家庫柏,在兩顆含碳量很高,而且含有氨基酸的隕石內找到所謂的「」,醣的化合物非常的重要,因為這些化合物能夠提供能量,也為其它分子提供碳的架構。雖然科學家早在1962年就已經初步在隕石內發現了醣,但由於當時所使用的方法及儀器無法確定該隕石在穿過大氣層墜入地面後是否遭污染,因此在嚴謹的科學態度下,只能將此視為一個參考事件。但今天利用特殊的質譜儀,我們將隕石樣本加溫到高溫使其離子化後,利用電子轟擊,從所呈現出的數據,我們就可測出該隕石樣本的分子量及其成份,經過分析鑑定後,庫柏認為他在隕石中所發現的醣化合物為一種「多元醇」,這顯示在地球形成的初期,多元醇就已出現,因此至少可供構成最初的生命之用,這種思考模式更加深了地球的生命源自外太空,由隕石帶至地球的理論。我們不懂得如何製造生命,但隕石內似乎含有生命所需的必要成份,你也可以說,生命所有的材料都在隕石內,它來到地球,生命就帶入至地球。

火流星

流星在穿越地球大氣層時磨擦燃燒,形成火流
星的景象,若沒有燒盡,則墜落地表而為隕石

在銀河系的早期,在外太空的深處,星際之間渾沌一片混雜著塵埃的雲氣中,靈敏的電波望遠鏡已觀測到包括有氨、水、一氧化碳、甲醛及其它九十多種複合分子,它們在濃密的雲氣內發生神奇的化學作用,因而逐漸形成與生命有關的化合物,像是氨基酸、複合醣類等有機物,在數十億年前就已形成。這些化合物再彼此凝聚成塊狀,在太空中漂浮、漫遊,當逐漸地接近我們太陽,並順著繞日運行的軌道,運行到接近地球時,在受到地球強大的引力下,直衝地球熾熱的大氣層,雖然外表經過高溫的燒熔,但堶悸漁痐蒆‘鷙椄O殘存而墜落地面,受到當時強烈的閃電及大量χ射線與紫外線轟擊下所提供的能量,就將甲烷、氫與氨等簡單的分子,組合成像是蛋白質的構成物氨基酸等較複雜的化合物,因而導致各種非常近似生命的化學反應,如此,地球上最簡單的原始生命就這樣形成了。去年義大利的科學家甚至作出一戲劇性的實驗,他們將長時間沈寂於隕石內的微生物,經過取出「喚醒」後,居然能重新地進行活動和繁殖,這更使地球生命起源於外太空的理論得到佐證。如此看來,隕石可說是生命之母,生物之源,本者飲水思源不忘本之情,各位網友下次若再看到明亮的流星由天而降時,我們似乎應以虔誠的敬意,感恩的心情,跪地而拜,同時高呼「恭迎生命之母駕臨地球!」──太誇張了吧?!