Planet.gif (2682 bytes)「一息尚存」的先鋒十號(2001/5/14)

 


先鋒十號的儷影

自從1957104日,蘇聯發射第一顆人造衛星「伴侶一號」進入地球軌道運行後,人類終於正式跨入了太空時代。自此之後,各種具有不同功能的人造衛星、太空船、太空人進入地球軌道甚至登陸上月球。此外一系列配備有靈敏感應器與高倍望遠鏡的太空的太空探測船,透過精確計算的軌道,航行到遠至天王星、海王星等太陽系遙遠的邊陲地帶,拍攝並傳回有如「親臨其境」般的照片,使人類對該行星的認知,遠超過地面天文望遠鏡一、兩百年觀測的所得。這些太空船在完成探測行星的任務後,更朝外永不回頭的一直飛去,而第一艘離開太陽系的「人造物體」,就是「先鋒十號」太空船。

先鋒十號為美國太空總署在197232日所發射昇空的無人太空船,它的剛毅堅強、成就非凡,不但是第一個拍攝到木星特寫鏡頭的太空船,更是第一個安然通過火星與木星之間,有如地雷般危險的小行星帶。到了1985613日,這艘短小精悍的太空船,更飛越當時距離太陽最遠的海王星,成為第一個離開太陽系的「人造物體」,而當時的速度更高達每秒鐘將近十四公里,創下了有史以來人造物體最快的速度,創下了人類文明史上一項歷史性的新紀錄。

回想,先鋒十號在1972年初發射昇空時,預定的「工作壽命」僅為二十一個月--「活不過兩歲」,然而這個生命力超強的小子卻一直很有韌性地「迎向生命,拒絕死亡」即使在離開了太陽系後,太空船上所攜帶那具八瓦特功率的小發報機,仍能把微弱的訊息持續不斷的傳回地球,這些訊號雖然以光速傳遞,但由於太空船當時與地球的距離相隔五十六億公里,因此要經過漫長的四小時又二十分鐘,才能傳抵地球,而功率僅為0.000000000000000000001,但靠著地面巨大天線所收集到的訊號,經過高速電腦與精密電子儀器的分析、放大,仍能轉換成清楚的黑白照片。這項「特異功能」始終維持的很好,直到1997年因考慮到維持通訊會耗掉太多的人力、物力而正式結束任務,但它仍能與地球定期的「接觸」,因此即使在2000年八月十九日失去音訊之前,還是有傳回少許的數據資料。

這艘原來只準備活二十一個月,現卻「不小心」活了二十九年高齡的太空船,自此就真的斷了音訊而「掛」了嗎?最近太空總署的科學家,又興起了希望能再度連繫上這離家遙遠的遊子,聽一聽它生命的訊息,但此時想要與先鋒十號聯絡上,是件相當麻煩困難的事,因為首先我們要從地球向它發射指令「喚醒」沈睡中的先鋒十號,才能使它向地球發出訊號,而在如此遙遠的距離,接受先鋒十號太空船僅八瓦特無線電所發微弱的訊號,對美國太空總署的全球天線網是項重大的考驗。

「給外星文明的問候信」

但在科學家竭盡心力的合作下,位於馬德里郊區的大口徑電波天線,終於在2001年四月二十八日首先接受到來自先鋒十號太空船所傳來極其微弱的訊號,這也等於向世人宣佈「先鋒十號,依然健在」。當時太空船距離地球有1173千萬公里,幾乎是距離太陽最遠冥王星59億公里的兩倍,距離是如此的遙遠,以致無線電來回一趟就需要2145分一將近一天的時間。

由於先鋒十號是第一艘離開太陽系的人造物体,因此科學家特別在太空船的外壁,按置了一封「給外星文明的問候信」,描述了太陽在銀河系的位置、地球在太陽系的位置以及我們人類的形體、長相等基本資料。目前先鋒十號太空船仍以每小時44萬公里高速疾駛,預計在「二百萬年後」,將會抵達金牛座內的一顆星,然而孤單的繼續向時空無限的宇宙深處,永不回頭的一直前進。在這塈畯怜@誠的祝福這位來自地球的宇宙先鋒:

「一帆風順,旅途平安,有機會時還是要向地球捐個訊息回來喲!」